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Images d'indiens
Au fil des siècles et suivant la nature des relations entretenues avec les Amérindiens, l'image qu'en avaient les Français a considérablement évolué...

Les relations culturelles entre la France et l’Amérique du Nord ne datent pas de la guerre d’indépendance. Elles sont beaucoup plus anciennes : peu après l’Anglais John Cabot (1450-1499), des navigateurs français posent le pied sur le sol américain. En effet, soucieux de trouver une nouvelle route maritime vers les Indes, François Ier commandite une expédition dirigée par Jean de Verrazano (1481?-1528) qui découvre et explore, en 1524, la côte atlantique des États-Unis actuels, de la Caroline du Sud au Maine. En 1529, cette région apparaît pour la première fois sur une mappemonde sous l’appellation Nova Gallia - Nouvelle France. En 1534, Jacques Cartier (1491-1557) atteint Terre-Neuve et la côte du Labrador, explore l’estuaire du Saint-Laurent et prend possession du Canada au nom de François Ier. De 1562 à 1565, les expéditions de René Goulaine de Laudonnière sur les rivages orientaux de la Floride aboutissent à l’implantation d’un établissement français sur la rivière de May. Dans sa Brevis Narratio publiée par Théodore de Bry en 1591, le dessinateur Jacques Le Moyne de Morgues évoque l’accueil bienveillant fait aux Français par les Indiens Timucuas dans cette nature paradisiaque.

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Les premières images par Théodore de Bry

Artistes et écrivains puisent à des sources documentaires scientifiques, fruits de voyages et d’observations. Les deux ouvrages de référence, édités au XVIIIe siècle, sont les Mœurs des Sauvages Amériquains comparées aux mœurs des premiers temps (1724) du jésuite Joseph-François Lafitau (1681-1746), et l’Histoire et description de la Nouvelle-France (1744) de Pierre-François Xavier de Charlevoix (1686-1761).

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